jeudi, janvier 10, 2013

Setting the bar

It's a secret to everybody: I follow the blog of Frogatto & Friends. I think the project has a high potential and is technically well-done. Their editors are truly impressive, for instance. Yet, I'd love to drive my own theses on game engine design to their conclusion, so I keep working on my own approach.

When I stumbled upon a post entitled "Platformer Enemy Design" in the newsfeed, right after I had crafted the "monster design book" out of this blog, I felt like a kid getting his Christmas present. Yet, the content was pretty far away from what I expected! The post is actually more like a call for rationale development applied to people who code monsters behaviour for games.


Juste comme je finissais le post sur les versions papier de "level design" et "monster design", je tombe sur un article d'un des auteurs de "frogatto & friends" (excellent petit jeu indie et open-source) intitulé "design des ennemis dans un jeu de plate-forme"... qui s'avère être très différent de ce à quoi je m'attendais, mais très intéressant malgré tout. Jetrel y présente une série de "pièges" dans lesquels un développeur de jeu peut tomber (liés à la conception des ennemis)  et qui pourrait retarder indéfiniment sa "sortie".


Consider making a flying enemy with basic behavior that makes it fly from one X position, to another X position. In a generous, open space with no terrain in the way, writing this is trivial; [...] It seems reasonable, from a level-designer’s standpoint, that it should always work regardless of the layout; [...] So if you put it in a twisting corridor, it’ll naturally duck under the outcrops, and rise over ridges to find a path back and forth. Except actually it won’t, because [...] there is no pathfinding. There’s no AI; there’s just one, single line of code with two conditionals in it.
What Jetrel calls for, is for people like me to admit that there's little value for a "magical monster that will always behave as a (hypothetical) third-party level designer could want it to behave". Instead, if you have a monster that works well in some type of terrain/environment - which is *the* type of terrain you intend for the level you want to place the monster in, it's perfectly fine. Noone would expect a paratroopa to work correctly in an underwater level, anyway.

Le premier conseil est une variation sur le thème (célèbre) "Keep it Simplest, but not Simpler": faire le plus simple possible, mais pas plus simple que ça. En particulier, s'évertuer à créer des monstres qui se comportent *toujours* correctement, quelque soit l'environnement, est inutile. Ce qui est important, c'est qu'il se comporte correctement *dans le type de niveau pour lequel il a été conçu*. Si la BerryBat est prévu pour poursuivre Bilou dans des cavernes, il se peut très bien qu'il ne fonctionne pas à l'intérieur de la pyramide (plus labyrinthique) parce qu'elle se cogne systématiquement au murs. Inutile aussi de prévoir que Funky Funghi doive "mourir" s'il tombe dans l'encre de la SchoolZone: il n'y a pas d'encre dans son environnement. Dans le même ordre d'idées, les Applemen qui se croisent ne posent pas de problèmes dans un niveau "à la Mario", même s'ils provoquent des problèmes de clarté dans Apple Assault.

When I was implementing Dumblador's wandering lone feet, last month, I encountered that very kind of situation. Making the feet move back *to the blador* in all circumstances quickly proved totally un-obvious. It would have required them to move at ludicrous speeds here, making jumps that even Bilou can't deal there, etc. But in practice, I don't necessarily want bladors to recover *at all costs*. What I do want, is that blador recovers with variable time depending on the terrain style ("hill"-like or "hole"-like) when the player takes too much time to grab it. It's fun if it recover even though you thrown it to the next book, but it's in no way mandatory.
There is however one key element that I want to bring into Bilou's gameplay, which is the suspension created by allowing monsters to be thrown away from their original location or have their path blocked by some other items (i.e. drop an inkjet on a pendat's pathway). That both rules out the simple "follow design path" approach used in RSD game-maker and the "level encodes where the path ends" used for some Keen monsters and in "The Game Factory" engine. That doesn't mean I need super-smart monsters that can climb up locations and track Bilou, but they definitely need some sort of state machine and level features detection so that they can have sufficient amount of autonomy.

Ce qui est amusant, c'est que les pieds baladeurs de Dumblador ont justement posé des questions de ce genre il y a un mois. Je les avais codé initialement pour qu'il puissent franchir *n'importe quel* obstacle (quelque soit sa hauteur) en les faisant sauter de plus en plus haut. Au final, ils étaient tout simplement incontrôlables et finissaient par sauter tellement haut qu'ils ne parvenaient de toutes façons pas à franchir l'obstacle en question. Dans la démo de nouvel an, les pieds *escaladent* les obstacles plutôt que de chercher à sauter par-dessus. Ça me convient. Il y aura des situations dans lesquels un Dumblador assomé ne pourra pas récupérer ses pieds (en particulier si Bilou l'emporte avec lui), mais il existera aussi des dispositions de niveau dans lesquelles j'obtiens l'effet désiré: un ennemi qui prend plus ou moins de temps à récupérer selon la situation dans le niveau (autorisant des stratégies du genre "j'attends qu'il soit au bord pour l'assomer) tout en offrant un retour visuel sur le temps qu'il reste pour s'en saisir.

J'admets qu'il faudra que je garde le conseil à l'esprit et que j'en fasse une ligne de conduite, parce que j'ai une tendance naturelle à résoudre des problèmes larges. La façon dont les ennemis "marcheurs" de Bilou décident de faire ou non demi-tour en est un exemple, mais je ne saurais me résoudre à une approche "dessinée" du trajet suivi par les monstres (cf. RSD Game-Maker), car j'ai déjà pu me rendre compte à l'époque que les types d'interactions que je souhaite apparaître au coeur du gameplay (interrompre le chemin de ronde d'un pendat en faisant tomber un inkjet, par exemple)

If you do a boatload of work on an enemy to make it work in different situations, but the basic decisions the player faces are still the same, you’ve wasted your time. The basic gameplay is still the same; you’re just jumping through hoops to provide it.

Which I translate in "no matter how smart that inkjet is when it shoots at you: if you can dodge its balls just by jumping anyway, you have changed nothing". I think this is deeply connected to interplay. I'll have to push more thought into that part.


Il y a d'autres choses intéressantes dans cet article, mais là, ça fait 3 fois que ma fée me demande l'heure en 30 minutes, donc je vais lacher un peu mon clavier ...

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